Des aliens ? La recherche peut devenir difficile après la découverte des microbes

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hydrothermales situées au fond de la mer, au sommet du mont Everest et même à la coque de la Station spatiale internationale : ce sont des exemples d’environnements difficiles dans lesquels des cellules microbiennes ont été trouvées. Cependant, selon une étude de l’écologiste microbien Noah Fierer publiée dans le June Journal of Geophysical Research : Biogeosciences, aucun microbe n’a été trouvé dans les 204 échantillons de sol prélevés à un endroit près du glacier Shackleton en Antarctique.

Selon Fierer, c’est la première fois que des scientifiques trouvent des sols qui semblent ne résister à aucun type de vie microbienne. Et dans le glacier Shackleton, l’air est extrêmement froid et aride.

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La question soulevée après la diffusion de la recherche est la suivante : comment les résultats scientifiques devraient-ils être interprétés, surtout dans la recherche de la vie sur d’autres planètes, comment est la tâche du rover Persévérance sur Mars ? « Le défi revient à ce genre de [question] philosophique. Comment pouvez-vous prouver un négatif ? » , a demandé l’écologiste microbien.

Emplacement près du glacier Shackleton, en Antarctique, où les échantillons ont été prélevés. Crédits : Noah Fierer

Le résultat de l’étude a été interrogé par le microbiologiste polaire Jeff Bowman. « Certes, il y avait des choses là-bas. C’est la Terre. C’est un environnement massivement contaminé par la vie », a-t-il dit, qui travaille à la Scripps Institution of Oceanography de La Jolla, en Californie, aux États-Unis.

Noah Fierer, qui est professeur titulaire au département d’écologie et de biologie évolutive de l’Université du Colorado à Boulder, a attendu des années d’expériences basées sur diverses méthodes indépendantes pour, avec son collaborateur Nick Dragone, publier les recherches qui soulignent que extrêmement froid et les conditions arides peuvent imposer une limite stricte à l’habitabilité microbienne.

« Nous ne pouvons pas dire que les sols sont stériles. Personne ne peut dire cela. Il s’agit d’une recherche sans fin. Il existe toujours une autre méthode ou une variante d’une méthode que vous pouvez essayer », a déclaré Noah Fierer.

Noah Fierer sur le glacier Shackleton. Crédits : Noah Fierer

« Même s’il y avait des microbes non détectés dans le sol, cela ne nuirait pas à la preuve que le froid et l’aridité posent de sérieux défis à la vie. C’est la combinaison de plusieurs conditions environnementales très difficiles qui restreignent la vie plus qu’une seule action seule. C’est un type de restriction très différent, disons, de la simple température élevée », explique Dragone, écologiste microbien spécialisé dans l’utilisation de techniques de séquençage génétique pour étudier l’écologie des communautés microbiennes.

« Ce que nous essayons de faire sur Mars est à l’opposé de ce que nous essayons de faire sur Terre. Sur notre planète, dire qu’un environnement n’a pas de vie est une déclaration scientifique difficile. Sur Mars, ce sera le contraire », a souligné le microbiologiste polaire Lyle Whyte, de E-Life-in-the-Oce-Nicos-Mondes du système solaire » > La recherche de la vie dans les mondes océaniques du système solaire

Amanda Gonçalves Bendia, diplômée en sciences biologiques de l’Université de Vale do Itajaí, maîtrise en biophysique de l’UFRJ, doctorat en microbiologie de l’USP et postdoctorante à l’Institut océanographique de l’USP, a publié un article dans Olhar Digital expliquant la recherche de la vie dans l’océan mondes du système solaire.

Dans les grottes profondes du Minas Gerais, au fond de l’océan Atlantique, dans les glaciers de l’Antarctique et dans la caldeira d’un volcan actif de la péninsule Antarctique, elle recherche des micro-organismes capables de s’adapter aux environnements extrêmes de notre planète. En étudiant la vie dans ces environnements ici sur Terre, Amanda rassemble les indices du type de vie que nous pouvons trouver dans les mondes océaniques du système solaire.

Lisez l’article complet du microbiologiste. Regardez également le programme Olhar Espacial, auquel ont assisté Amanda Gonçalves Bendia.